L'era mesozoica è suddivisa in tre unità di tempo chiamate triassico, giurassico e cretaceo. Il nome dato ad ogni unità di tempo deriva dal luogo in cui sono stati identificati per la prima volta i sedimenti di quel periodo. Il periodo triassico (250-200 milioni di anni fa) prende il nome dallo strato roccioso "Trias" del Nord Europa.

 

Il periodo giurassico, che va da 200 a 145 milioni di anni fa, prende il nome dalle montagne del Giura nelle Alpi. Il periodo cretaceo (da 145 a 65,6 milioni di anni fa) prende il nome da uno strato di gesso marino nel bacino di Parigi (infatti "creta" = gesso in latino).